¿Qué es un certificado SSL?

Lo primero, las definiciones crudas

HTTP - "HyperText Transfer Protocol", en español: Protocolo de Transferencia de Hipertexto, es el contenido de texto que una página web envía desde un servidor a su computadora, y que podemos visualizar mediante un navegador, justo como este contenido que está leyendo. Las imágenes, tablas, colores, divisiones, y otros elementos que usted visualiza en su navegador, también vienen codificadas en el mismo texto, y al recibirlas, el navegador usa esas etiquetas para mostrarle en la pantalla el recurso, como una imagen.

Una página web de las de siempre suele iniciar con este tipo de direcciones, aunque no la muestre el navegador.

HTTPS - "Hypertext Transfer Protocol Secure", en español: Protocolo Seguro de Transferencia de Hipertexto, es exactamente lo mismo que el contenido anterior, sólo que cambia la forma en que la página web envía el contenido desde el servidor a su computadora. En lugar de enviar un texto plano, manda el contenido cifrado, luego el navegador descifra el contenido y le muestra la página web. Para que esto suceda, es necesario que la página web le proporcione un certificado SSL.

SSL - "Secure Socket Layer", en español: Capa de conexión segura. Es el canal por donde viajan datos cifrados.

Con estos elementos, ya podemos definir qué es un certificado SSL

Certificado SSL - Un documento digital que el navegador descarga desde la página web que está visitando, que les permite a la página y a su navegador comunicarse a través del SSL y cifrar/descifrar el contenido que intercambian.

El navegador puede saber si un certificado presenta inconsistencias, no pertenece al sitio web que lo proporciona, o no es válido por cualquier otra circunstancia, en cuyo caso lanzará una alerta y no le dejará intercambiar contenido con la página web.

Sitio web con certificado SSL instalado y funcional

Comunicación mediante HTTP

Comunicación mediante HTTPS

¿Para qué sirve un certificado SSL?

Sirve para intercambiar información de manera segura entre un servidor y un navegador de internet. Por ejemplo, si está alimentando el número de una trajeta de crédito, su fecha de nacimiento, o cualquier otro dato sensible, este viajará entre la computadora y el servidor de manera encriptada, con lo cual un posible atacante no podrá ver el texto que contiene el mensaje.

Los certificados SSL son un recurso que el buscador de Google valora positivamente.